ولد ماكلين عام 1935 في فينسبري بارك في لندن، حيث كانت حينها منطقة فقيرة ذات ظروف قاسية. وترك مدرسته في عامه الخامس عشر دون الحصول على أية مؤهلات، وقام ماكلين بالتسجيل في الخدمة الوطنية في سلاح الجو الملكي بمهنة مصور مساعد. وفي عام 1959، التقط ماكلين أول صورة لعصابة ذا جوفنورز، وهي عصابة في لندن تورطت في جريمة قتل، وظهرت هذه الصورة الفريدة في صحيفة “ذا أوبزرفر” في نفس العام. وقرر بعدها السفر لتوثيق بدايات بناء جدار برلين، الأمر الذي أدى إلى توقيعه عقداً مع “ذا أوبزرفر” عام 1961.

وعمل ماكلين بين العامين 1966 و1984، في مجلة “سانداي تايمز”، وفي ذلك الوقت، كانت الصحيفة في أوج نجاحها في الصحافة التحقيقية والنقدية. وخلال هذه الفترة، تضمنت مهام ماكلين: بيافرا، والكونغو البلجيكي، وصراع أيرلندا الشمالية المعروف باسم المتاعب “ترابلز”، وبنجلاديش والحرب الأهلية اللبنانية. أمّا الصور التي أصبحت من أكثر الصور شهرةً هي صور فيتنام وكامبوديا.